Biografía de William James: Un legado para la psicología

William James fue un célebre médico y filósofo que se interesó por estudiar a fondo la relación entre la filosofía y la psicología, se enfocó en las emociones y la consciencia.
vida de william james
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William James fue un filosófo reconocido como el padre de la psicología en Estados Unidos. Imagen extraída de: https://www.grandespymes.com.ar/2018/02/02/william-james-9/

La psicología tiene una historia interesante y amplia, dentro de esta podemos encontrar diversos filósofos. Por esa razón, en esta oportunidad hablaremos acerca de la biografía de William James. Un personaje importante cuyo propósito principal fue investigar uno de los conceptos más básicos y universales dentro de la psicología.

De esta forma, realizó grandes aportes a la psicología y por ello, es reconocido dentro de la historia de esta ciencia.

La biografía de William James

La biografía de William James es bastante interesante, al igual que la de muchos otros filósofos. Fue representante de las clases altas americanas durante el año 1842 en la ciudad de Nueva York.

Este filósofo creció en una familia bastante acomodada, lo que le permitió poder disponer de recursos económicos y formarse en excelentes escuelas. Tanto en Estados Unidos como también en países de Europa.

Además, siempre estuvo rodeado de conocimiento acerca de diferentes tendencias, corrientes filosóficas y artísticas, provenientes de los diferentes lugares que visitaba.

El padre de William James era una persona bastante influyente, ya que era un famoso teólogo con excelentes relaciones. Además, la cultura burguesa tenía un papel protagónico en toda la familia del filósofo. Sin duda, esto lo impulsó a ser una persona mucho más ambiciosa y fijarse metas grandes.

Teniendo esto en cuenta, James tenía absolutamente todas las herramientas para convertirse en una persona muy bien posicionada. Puesto que tenía tantos recursos materiales, así como también influencias en las élites neoyorquinas y parientes que lo apoyaban.

Estudios

universidad de harvard
En un principio se interesó por la medicina pero encontró su verdadera vocación en la filosofía.

En el año 1864 el filósofo comenzó a estudiar medicina en la Universidad de Harvard. Sin embargo, atravesó una serie de acontecimientos académicos, al igual que complicaciones de salud. Debido a esto, él no pudo terminar sus estudios hasta el año 1869. A pesar de haber tardado mucho y finalizarlo de igual manera, nunca ejerció como médico.

La razón de esta decisión, era que había otro ámbito de estudio que también llamaba mucho su atención. A William le interesaba el binomio formado entre la filosofía y la psicología.

Estas dos disciplinas dentro del siglo XIX, no se lograban separar del todo. Como resultado, durante aquella época se estudiaban asuntos relacionados, tanto con el alma como con el pensamiento.

Las dificultades en el estudio de la conciencia

Cómo se menciona en un inicio, la biografía de William James es bastante importante, dado que realizó un aporte significativo a la psicología. Su principal objeto de investigación, fue la conciencia. Pero, a la hora de abordar este concepto, este gran filósofo encontró una serie de dificultades.

Desde la perspectiva científica, estudiar la conciencia siempre ha sido un reto difícil. Incluso el mismo autor lo reconoció en el momento. Según él, era muy complicado llegar siquiera a definir lo que es. O qué significa ser consciente de algo.

De esta manera, William James, se vio motivado a explicar todo lo referente a la conciencia bajo términos filosóficos. Para de esta forma, poder poner a prueba sus mecanismos de funcionamiento y además los fundamentos de esta.

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William James y la metáfora del río

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En su propuesta, la conciencia se asemeja a un río por el que fluyen pensamientos e imágenes.

James logró aproximarse a una idea intuitiva acerca de la conciencia, trazando una analogía entre esta y un río. Hace referencia a una metáfora que puede describir la conciencia, como si ésta fuese un flujo incesante de pensamientos lleno de ideas e imágenes mentales.

Una vez en este punto, se puede comprobar la íntima conexión que existe entre el abordaje psicológico que hizo William James y los temas filosóficos. La figura del río ya había sido anteriormente utilizada por Heráclito, quien fue uno de los primeros grandes pensadores que tuvo el occidente.

¿Cuál es la naturaleza de la conciencia según William James?

Todo el proceso de la conciencia implica poder reconocerla y saber si hay poco o nada que sea sustantivo. Con esto quiere decir que esta puede llegar a ser aislable para el estudio que se le vaya a realizar. Y todo esto se debe a que se encuentra ligada al contexto.

Lo único que se puede tomar en cuenta en esa corriente, son las distintas etiquetas que se utilizan para definirla. Es decir, todas las consideraciones que se tienen acerca de la conciencia.

Todos esos planteamientos los tomó en cuenta William James, para poder reflexionar y llegar a una conclusión acerca de que la conciencia. No es un objeto sino más bien un proceso. Del mismo modo que el funcionamiento de un motor, no es en sí algo que exista separado de la máquina.

Si alguna vez te has preguntado, por qué existe la conciencia, la biografía de William James nos arroja luz al respecto. La respuesta es bastante sencilla y no podríamos funcionar correctamente sin esta. Debido a que nos posibilita servirnos tanto de imágenes como de pensamientos que nos permitan sobrevivir.

Teoría de la emoción

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Este autor hizo grandes aportes en la comprensión de las emociones humanas.

Aunque para muchos resulta curioso, James también era uno de los pioneros en lo referente a la teoría de la emoción. Esta fue formulada independientemente por Carl Lange durante el año 1880.

En el siglo XIX se decía que la emoción era una percepción de la mente y de las condiciones fisiológicas producto de algún estímulo.

Por ejemplo, la mente puede percibir una respuesta automática del cuerpo. En este caso imaginemos un aumento del nivel de adrenalina, latidos cardíacos, entre otros, que van relacionados directamente a la emoción del miedo.

Es importante resaltar que, en 1890, William publica su obra clásica que llevaba por nombre Principios de la psicología. Esta increíble obra incluye temas como la sensación, percepción, funciones del cerebro, hábitos, el fluir de la conciencia, el cinismo, etc.

Sin duda es un trabajo excelente en el que James fue un precursor y pudo anticipar muchas perspectivas psicológicas del siglo siguiente. Lo que lo convierte en una de las figuras más relevantes en el estudio de las emociones humanas.

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El legado de William James

William James es bastante importante para la psicología, las creencias que tenía el filósofo a pesar de parecer estrambóticas, actualmente se consideran principios básicos. De modo que sobre estos se han creado propuestas interesantes, que hoy en día siguen vigentes.

Uno de sus mayores aportes y legados es su gran obra llamada Principios de la psicología. Allí, se pueden encontrar ciertas ideas y nociones que en la actualidad siguen siendo útiles para comprender el funcionamiento del cerebro.

Es algo sorprendente si consideramos que fue escrita en una época anterior, en la que apenas estaban descubriendo la existencia de los espacios sinápticos.

En conclusión, la biografía de William James nos revela un personaje con una gran carrera. Fue uno de los pioneros dentro de las tierras americanas. Además, se le considera el padre de la psicología en Estados Unidos. En definitiva, es un teórico que todo estudiante de psicología o persona que le interesa este tema debe conocer.

Referencias:

  • Guerri, M., 1998. Biografía De JAMES, WILLIAM (1842-1910). [online] PsicoActiva.com: Psicología, test y ocio Inteligente. Disponible en: <https://www.psicoactiva.com/biografias/william-james/>
  • Psicología. (Curso Briefer) (1892)

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